Características de los murciélagos
Fotografía Steven Gettle

Los murciélagos han tenido un lugar importante en el folklore y las manifestaciones religiosas de américa latina y el mundo, en las esculturas y bajorrelieves de culturas como la maya o azteca se indica que el murciélago hematófago era considerado como una deidad.

Generalidades y clasificación

Los murciélagos pertenecen al orden Quiróptera (animales con alas en las manos), existen 1100 especies conocidas y se dividen en dos subórdenes: Megachiroptera (con 170 especies) y Microchiroptera (con 930 especies), se les ha catalogado como especie clave por su papel en la evolución, estabilidad y funcionamiento de los ecosistemas.

Los megachiropteros son murciélagos frugívoros, se alimentan exclusivamente de plantas, algunos específicamente de néctar, pétalos, polen, frutos o semillas. Se distribuyen en África, Asia y Oceanía, miden aproximadamente 40 cm (50 cm con alas extendidas) y llegan a pesar hasta 1 kg, viven en hábitats muy variados, la mayoría duerme en árboles, otros más en cuevas, minas, etc.

Los microchiropteros presentan una gran variedad de formas, estructuras y tamaños, aunque este suele oscilar entre los 4 y 16 cm, el 75% se alimentan de insectos y el resto de flores, frutos, lagartijas, ranas, pequeños mamíferos y otros más de sangre (Desmodus rotundus, murciélago hematófago). Los microchiropteros se caracterizan por el empleo de la ecolocalizacion como medio para encontrar comida, este suborden se distribuye en casi todo el mundo, en México se conocen 138 especies.

Importancia ecológica

Los murciélagos son polinizadores de al menos 500 especies de plantas, contribuyen en la reproducción y estructura poblacional de las especies que polinizan, las flores de estas plantas se han adaptado a los requerimientos energéticos de los murciélagos que las polinizan (son de color pálido, grandes, solo abren de noche, tienen un fuerte olor y producen mucho néctar y polen).

Los murciélagos son los mamíferos dispersores de semillas más importantes en los trópicos, esto es debido a su capacidad de vuelo, propagan semillas de plantas clave en las cadenas tróficas de estos ambientes, los murciélagos se consideran fundamentales en la regeneración natural de las selvas, en regiones tropicales dispersan de 2 a 8 veces más semillas que las aves.

Existe una gran variedad de especies insectívoras entre los murciélagos, estos se consideran los principales depredadores nocturnos de insectos (llegan a consumir entre 50% y 150% de su peso corporal en una noche), entre los principales insectos depredados por los murciélagos se encuentran lepidópteros, coleópteros, hemípteros y tricópteros,

Son elementos clave en las regiones tropicales, contribuyen a las tasas de regeneración y diversidad, mejoran la heterogeneidad espacial de nutrientes por su reciclamiento, ayudan a transferencia de energía en el ecosistema.

Los murciélagos son una especie muy sensible a los cambios en su hábitat, las perturbaciones de este pueden ocasionar la reducción drástica de su población, lo cual los hace una especie que actúa como indicador biológico.

En beneficios al hombre podemos mencionar a estos mamíferos voladores como controladores biológicos de plagas que pueden ser nocivas para la humanidad, tanto en el sector salud (insectos que acarren enfermedades como la malaria) como en el sector económico (insectos plaga de cultivos que llevan a pérdidas millonarias).

Los murciélagos son portadores de rabia, la transmisión del virus ocurre generalmente en luchas por sexo o en la búsqueda del sitio de descanso.

En el ámbito biotecnológico se ha investigado sobre la ecolocalización, esta es utilizada para lograr ultrasonidos más sensibles, también se ha utilizado en la industria petrolera para encontrar reservas de petróleo.

El guano es el sustrato resultante de la acumulación masiva de excrementos de murciélagos es considerado como un excelente fertilizante debido a sus altas cantidades de nitrógeno y fósforo.

La amenaza de esta especie

Debido a la destrucción de su hábitat y caza se dio un drástico declive poblacional de esta especie, aproximadamente el 21% de los microchiropteros están amenazados y un 23% están en riesgo, su perdida constituye un grave problema para el ecosistema.

BIBLIOGRAFIA:

  • Villar Ramírez (s/a) Biología de los murciélagos hematófagos, Instituto de Biología, Laboratorio de mastozoología UNAM, pp. 17
  • Zarate Martínez Dafne, et. al. (2012) Importancia ecológica de los murciélagos, ContactoS No. 85, pp.19-27