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Importancia de los insectos en nuestros ecosistemas

Los insectos son el grupo de animales más numeroso sobre la tierra, se han adaptado a casi cualquier hábitat, han existido en la tierra desde tiempos muy remotos (existen fósiles que datan del período geológico Devónico, es decir hace aproximadamente 350 millones de años) su éxito evolutivo se debe a una serie de rasgos que mencionaremos más adelante.

La entomología es la ciencia que estudia los insectos y viene del griego entomon: insecto y logos: tratado; a su vez insecto viene del latín insectum que significa cortado en (por su cuerpo segmentado).

Estos animales son muy valiosos y sin ellos el hombre probablemente no existiría, cumplen funciones básicas para el ecosistema como lo es la polinización, control de plagas (plantas y animales nocivos), son activos desintegradores, principal fuente de alimento de algunos pájaros, peces y demás animales, son también proveedores de productos para el consumo humano (miel, seda, cera, laca), han sido clave para diversas investigaciones científicas pero sobre todo enfocadas al área de la salud humana.

Características generales

  • Los insectos poseen un esqueleto exterior, tienen una cuerda nerviosa que se extiende a lo largo de la parte inferior del cuerpo, su vaso dorsal (donde se encuentra el corazón) se encuentra en la parte superior del conducto alimenticio.
  • Algunos pueden detectar u “oler” con sus antenas, gustar o saborear con sus patas; otros perciben y transmiten sonidos por medio de órganos especiales en el abdomen, patas o antenas.
  • La mayoría mide menos de 6 mm, su pequeño tamaño los capacita para vivir en lugares en los que otros no podrían.
  • Son los únicos invertebrados con alas y estas evolucionaron de forma muy distinta a las alas de los vertebrados que son modificaciones de los miembros de su cuerpo; en los insectos las alas son adiciones al cuerpo. Sus alas son uno de los factores que benefician su posición dominante, les permite transportarse de un hábitat a otro.
  • Otro rasgo que posibilita su supervivencia en climas adversos es su sangre fría, así la temperatura del cuerpo se adapta al medio.
  • Sus órganos sensores son comparados con los de los vertebrados, tienen en general dos clases de ojos, 2 o 3 ojos simples en la parte superior de la cabeza (ocelos) y un par de ojos compuestos en los costados, estos están compuestos por miles de ojos simples; algunos insectos detectan sonidos por medio de filamentos sensitivos en las antenas.
  • Su capacidad de reproducción es enorme en un ciclo biológico tan corto, una hembra puede poner entre 1 y 1000 huevos y la duración de las generaciones pueden variar desde un día hasta años, en la mayoría de los insectos predominan las hembras para asegurar la descendencia, el entomólogo Glenn W. Herrick estimó que una hembra de Brevicoryne brassicae (pulgón del repollo) puede poner 41 huevos y originaría 16 generaciones en 8 meses, si es que todas vivieran los descendientes de una sola hembra originarían 1.560 X 1020, aunque no todas las especies son tan prolíficas nos da un estimado de su capacidad de reproducción.
  • Tienen ciclos de vida variados, pueden ser simples o complejos, algunos insectos presentan pocos cambios desde su etapa joven a la adulta, el único cambio visible es el tamaño; otros por su parte experimentan complejos cambios que no se comparan con los de ningún vertebrado: la metamorfosis, estos insectos presentan en su etapa joven un estado larvario (algunos pueden ser parasitarios), luego al pasar a su etapa adulta sufren una gran transformación.

Los insectos presentan un interesante comportamiento:

  • Cuidado de crías
  • Hábitos alimenticios
  • Medios complejos de defensa: Fingir la muerte, camuflaje (hojas, ramas, corteza), algunos insectos sin defensa se asemejan a otros que si tienen, liberación de químicos pestilentes para ahuyentar, irritación por medio de pelos o setas, algunos desarrollaron el aguijón (solo hembras)
  • Presentan gran fuerza o vigor (pueden cargar el doble de su peso)
  • Formación de grupos con jerarquías complejas.

Bibliografía:

De la Cruz Lozano, Jaime (2005). Entomología, morfología y fisiología de los insectos, PALMIRA, Universidad Nacional de Colombia, pp. 220

Cabezas Melara, Fidel (1996). Introducción a la entomología, Editorial Trillas, México, D.F., pp. 148