La etología investiga los actos animales en su ambiente natural o en laboratorio, incluye para su estudio características fisiológicas, el efecto del entorno, herencia y evolución.

Se enmarca dentro de la psicobiología, área del conocimiento que utiliza el método científico para el estudio de la conducta, que se aborda como un proceso biológico. Parte del principio en el que no todos los comportamientos animales son adquiridos o aprendidos, existen también en el animal un repertorio de actos que reaccionan a un determinado estímulo con conductas muy específicas y es así desde su nacimiento; la etología utiliza el método observacional, experimental y comparativo.

Un poco de historia…

Los pueblos cazadores tenían un detallado conocimiento sobre las costumbres de los animales de los que dependía, básicamente porque los animales podían ser una buena presa para alimentarse o porque ellos mismos podían ser la presa de depredadores; los griegos creían que el ser humano era un ente dotado de alma y los animales sin alma eran seres irracionales, como excepción Aristóteles en su Historia animalium, registró la conducta animal y reconoció en ellos memoria, inteligencia y emociones.

El comienzo de esta rama de la biología de manera formal fue en el siglo XVIII, donde se crearon los primeros esquemas sobre las causas del comportamiento, que pueden ser innatas o adquiridas. Los primeros etólogos fueron zoólogos (biólogos especializados en el estudio del reino animal), ellos estaban interesados por uno de los rasgos fenotípicos animales: la conducta.

El uso del método científico a finales del siglo XIX ayudo al conocimiento de las relaciones de origen y parentesco de los seres vivos; Darwin y su teoría sobre la selección natural está basada no solo en hechos comprobables si no también en los fundamentos de la etología, Darwin reconoce que los actos animales son tan característicos de una especie como su color o estructura.

En la obra de Darwin sobre la expresión de las emociones en el hombre y los animales, se describe que muchas de las conductas y expresiones humanas se derivan de conductas similares en animales.

La nueva etología

A principios de este siglo Charles Whitman y Oskar Heinroth retomaron los estudios sobre etología, después Wallace Craig crea la clasificación general del comportamiento animal agrupándolos en actos de búsqueda, apetitivos, de encuentro y consumatorios; William Morton Wheeler, popularizó el término “etología” en un artículo de 1902.

El empuje definitivo para la creación de esta ciencia fue con Konrad Lorenz y Nikolaas Tinbergen que basados en investigaciones anteriores y en observaciones de gran variedad de animales aportaron las pruebas suficientes para determinar que la conducta es producto de la evolución adaptativa y un factor decisivo para la supervivencia, ellos junto a Karl Von Frisch con sus trabajos acerca de la capacidad sensorial de los invertebrados y los peces dieron una gran aportación a esta rama de la biología, en 1973 fueron reconocidos con el premio Nobel de Fisiología y Medicina.

BIBLIOGRAFÍA

Sánchez López, Sonia (2014) Etología. La ciencia del comportamiento animal, Historia de la etología, Editorial: UOC, pp. 19-40.

Salvat, Manuel (1973) El comportamiento animal, Salvat editores:España, Barcelona, pp. 140