Los mamíferos son uno de los grupos de vertebrados más abundantes en el ecosistema, su éxito evolutivo se debe a diversas características una de ellas es la capacidad de incrementar su metabolismo durante periodos de actividad, otra es la capacidad de mantener constante su temperatura corporal.

Los mamíferos evolucionaron de los terápsidos a finales del Triásico, conforman uno de los grupos más importantes en la historia evolutiva de los vertebrados, actualmente existen cerca de 5416 especies conocidas, estas desarrollaron una muy variada especialización por lo cual sus hábitats pueden ser muy diversos.

  1. Descripción morfológica del grupo

Características externas:

  • Presentan un cubierta de pelo (excepto los sirénidos y cetáceos)
  • Las hembras producen leche mediante glándulas mamarias
  • Tamaño corporal: en general las especies más pequeñas tienen mayor capacidad de transformar alimento en energía e invertirlo en un esfuerzo reproductivo. En las especies de mamíferos mexicanos aproximadamente un 77% es de un peso menor a 5kg, sus magnitudes varían desde los 4 gramos del murciélago enano (Balonteopteryx io) a 300kg del tapir centroamericano (Tapirus bairdii), en especies terrestres; en mamíferos marinos las magnitudes van desde 25kg de la vaquita marina (Phocaena sinus)  a 160 toneladasde la ballena azul (balaenoptera musculus).

Características internas:

  • Son capaces de generar calor internamente
  • Su corazón tiene cuatro cavidades, esta característica está relacionada con la endotérmia, pues mantiene la sangre venosa y arterial separada
  • Con respecto a los reptiles, los mamíferos presentan una reducción en los huesos del cráneo, pero presentan una mayor cavidad encefálica
  • Son específicos de los mamíferos los huesecillos martillo y yunque del oído
  • Presentan una dentición heterodonta, con dientes especializados: incisivos, caninos, premolares y molares
  • La columna vertebral esta diferenciada en 5 regiones que son: cervical, dorsal, lumbar, sacra y coxal
  • Otros caracteres específicos respecto al esqueleto de los mamíferos son la presencia de esternón, el desarrollo de la espina escapular, y la fusión de los huesos de la pelvis

2.- Ciclo de vida de los mamíferos

La mayoría de los mamíferos son vivíparos, excepto los monotremas que son ovíparos, todos presentan fecundación interna. Las hembras de esta clase experimentan un ciclo estral regulado por hormonas que se va encargar de preparar el ovulo para una posible fecundación, en caso de lograrse las hormonas regularan también la gestación y la lactancia.

El cuidado parental, efectuado mayormente por las hembras y en algunos casos los machos, es un rasgo evolutivo en el comportamiento de los mamíferos que va a asegurar su éxito evolutivo. El cuidado parental inicia desde el alojamiento del embrión en el vientre materno que les brindará protección y alimento.

Según su desarrollo embrionario se diferencian tres grupos de mamíferos:

  • Monotremas (prototheria): Mamíferos que ponen huevos, representan la condición más primitiva de esta clase
  • Marsupiales (methateria): Los embriones nacen en una fase muy precoz del desarrollo, su periodo de gestación es muy corto (8-43 dias aprox.), se alojan en el marsupio y permanecen en contacto con las gandulas mamarias hasta completar su desarrollo, los marsupiales presentan un periodo de lactancia muy largo.
  • Placentarios (eutheria): Su periodo de gestación es muy largo, los embriones se encuentran vinculados a la madre mediante la placenta.

3.- Distribución y hábitat

Los patrones de distribución son generalmente resultado de un proceso macro evolutivo en el que existe una relación entre el tamaño corporal y el requerimiento energético del animal.

En México los mamíferos se distribuyen en prácticamente todos los ecosistemas, las regiones con mayor número de especies son las sierras templadas.

4.- Diversidad en México

México ocupa el tercer lugar mundial en cuanto al número de especies de mamíferos, existen aproximadamente 530 especies registradas (con variaciones según diversos autores), el estado registrado con mayor número de especies es Oaxaca con 199 y el estado con menor registro es Tlaxcala con 28, los dos géneros más representados son Rodentia (roedores) y Chiroptera (murciélagos). De las especies registradas un 28% son endémicas de México siendo los roedores los más representativos en esta clasificación.

En peligro de extinción

De los grupos de mamíferos más representativos, roedores y murciélagos,10 especies de roedores y 4 especies de murciélagos se encuentran en peligro de extinción; las liebres y conejos (lagomorpha) son muy abundantes pero la caza furtiva ha reducido sus poblaciones dejando a la especie Sylvilagus insonus (conejo de Omiltemi) en peligro de extinción.

Del orden didelphimorphia (marsupiales) existen 3 especies en peligro de extinción: Caluromys derbianus (zarigüeya lanuda), chironectes minimus (cuica de agua) y metachirus nudicaudatus (tlacuache cuatro ojos).

De las 39 especies de carnívoros registradas, 7 están en peligro de extinción, 2 extintas de la vida silvestre: Canis lupus baileyi (lobo mexicano) y Ursus arctos (oso pardo) y una extinta: Monahus tropicalis (foca monje del caribe).

El Tapirus bardii (tapir centroamericano) se encuentra en peligro de extinción, de igual manera las 3 especies de monos Alouatta pigra (mono aullador o saraguate negro), Alouatta palliata (mono aullador de manto) y Aletes geoffroyi (mono araña) que son habitantes del sureste de México y la península de Yucatán.

De los mamíferos mexicanos 27 se encuentran en una categoría de riesgo y dos están declarados en peligro de extinción: Phocoena sinus (vaquita marina) y Baloenoptera acutorostrata (ballena minke).

BIBLIOGRAFÍA

Gardner, A. L. 2007. Mammals of South America (Vol. 1). London: The university of Chicago press.

Sánchez-Cordero, V. B.-M.-R.-G.-M. 2014. Biodiversidad de Chordata (Mammalia) en México. Revista Mexicana de Biodiversidad 85: 496-504.